電競人的創業故事,從MLG到Vindex



去年10月,第三方賽事品牌MLG聯合創始人Mike Sepso與Sundance DiGiovanni成立了一家新公司Vindex,獲得了6000萬美元的注資。而早在21世紀初期兩人首次合作時,他們無法說服任何人投資他們的電競構想,這些年都發生了什麼,使他們從一無所有變為金銀滿屋?


英文原稿


Sepso與DiGiovanni是海外電競行業中最具標誌性的二人組合之一。他們的合作關係早於創建MLG聯賽之前,如今在新的公司Vindex繼續合作歷程。同時,他們的故事也是第三方電競賽事在北美開始的故事。


「我在2002年的夏天進入電競行業。」Sepso說道:「Sundance和我此前有另一項工作,當時我們兩人與另一位合伙人剛從業務中退出。那是一家技術機構,我們在那裡為北美和歐洲的客戶推出家用寬帶的電信服務,以及為電纜公司製造消費產品。」



「我們花了整個夏天的時間在《光環》這款遊戲上下注,也會去看看紐約洋基隊的比賽。」他說。「在那段日子的某個時間點,我提醒Sundance我們只賺夠了供一個夏天揮霍的錢,而不是足夠玩到28、29歲退休的錢。」我們必須從那時開始想點謀生的其他辦法,或者乾脆去找工作。


「我們登錄了網絡留言板,發現那裡有很多玩《光環》對戰的人。我們很快察覺網戰、小型競標賽的草根場景正在生根。」Sepso表示:「我們開始把眼光望向世界範圍,發現《星際爭霸》賽事在韓國發展茁壯,但我們並沒有在這一點上太過深入。當時我們還不算是遊戲迷,也沒有前往韓國考察的計劃。」



Sepso繼續說:「他們辦電競比賽真的很有趣,但是儘管我再怎麼喜歡玩《Quake》,這款遊戲都不會成為社會主流。同樣的,韓國對《星際爭霸》的看法也不會再這裡起作用。」在當時的北美和英國,遊戲主機是最主流的遊戲平台,Sepso認為韓國對《星際爭霸》的模式有可能複製到《光環》之中,這種競技比賽的形式,更符合美國體育媒體的需求。


「我們始終在考慮,怎麼樣能把我們的電競打扮成NFL、NBA那樣的體育聯盟,然後和它們一起登上ESPN?然後獲得和NFL、NBA一樣的贊助商?」


當時的挑戰並不在於如何把電競變成一項體育運動,讓它擁有上千萬粉絲的追捧。而是如何鼓動草根的遊戲玩家,讓他們積極參與到電競初期環境的建設中來。Sepso說:「電競遊戲具有成為一項運動的所有關鍵因素,這與它的組織、運營和商業模式都有關。《光環》具有成為電競項目的潛質。我們也考慮過用《Madden》把電競的概念拓寬到更多人群,讓電競收穫更多商業層面的興趣。」



他補充說到:「我們得出的結論是,最好的方法就是建立一個聯賽。」Sepso等人對聯賽的正確結構進行了大量考究。最終決定採取與NASCAR賽事相似的結構,獨立於現有的第一方體系運行。「就像是我明天組織一個新的籃球聯盟,而NBA不能拿這個阻止我。」Sepso很快決定與遊戲發行商們進行分割,儘管此前他們之間一直保持良好的聯繫。


Sepso與Sundance的第三方電競賽事品牌MLG由此誕生。在沒有任何投資,沒有忠實粉絲的基礎下開始舉辦巡回賽,且他們沒有任何的辦賽經驗。這並不是一個容易的事,但他們兩人還是盡力保持了聯賽的商業前景。



Sepso說:「我們想出了一個像美國體育大聯盟一樣的名稱,並很快啓動了職業巡回賽,我們希望通過媒體分發、出售贊助等方式來組織商業結構。同時我們也從消費者的角度來思考,如何讓非硬核玩家也來看我們的比賽。」如果要滿足Sepso他們之前對電競賽事的崇高期望,MLG將會面臨許多挑戰。首當其衝是籌集生產和執行相當水平的活動所需的資金,而且要注意場地,設備和物流的支撐。


「我的職業生涯是從金融業開始的,因此有著一些不錯的人脈來籌集資金。那時是2003年,當我和一些風投領域的朋友談論MLG時,他們說這是自己聽過最愚蠢的想法。我們花了上個夏天賺到的所有錢,將MLG付諸實踐,卻沒有得到報酬,那時我們開始嘗試改變聯賽的商業架構,包括試圖出售與巡回賽相關的商業贊助協議。」



更改聯賽架構花費了大量時間,Sepso、DiGiovanni和他們組成的小團隊盡了最大的努力來使事情繼續下去,直到說服他們的投資者,電子競技確實是一項具有商業前景的可行計劃。


「我們直到2006年才為MLG籌集到第一筆錢,」Sepso感慨:「我們最終找到了一個更大的、後期的風險投資基金,因為我們可以投入大量資金來使用。我們勇敢出擊,與風險投資人交談,並從一家主要專注於石油交易的對衝基金獲得了初始投資。」


他說:「我們募集了300萬美元,後來變為1000萬美元。6個月後,我們又找到了一個後期風險基金,又籌集了2500萬美元。我們從四年零投資,到12個月內籌集到3500萬美元。」


3500萬美元能做什麼?大多數人首先會想到如何花光這麼大一筆錢,但對Sepso與他的團隊而言這筆錢只是個敲門磚。MLG很快面臨了更多的問題:如何適當擴展業務?合理地運用這筆資金並不容易。



如何讓MLG體量更大?只靠錢很難解決這個問題。他說:「更多的錢給了我們試錯的空間,但終究不能直接找到正確的道路。」MLG開始重新著眼PC遊戲,像是《反恐精英》與《雷神之錘》。他們努力在媒體上推廣這些電競項目,通過出售更多的廣告位,作為這一時期主要的創收手段。


儘管獲得了更多的試錯空間,但MLG的前路依舊坎坷。Sepso說:「我們發現遊戲開放商和發行商更喜歡與其他大公司合作,而不是我們這樣的小公司。」


他繼續說:「我們的第一個競爭對手是新聞集團的CGS系列賽事,他們擁有DirecTV,BSkyB和Star TV,並將它們整合在一起,創建了一個國際電子競技聯盟。」微軟這樣的大型公司,當時更傾向與CGS合作,而不是MLG。


那段日子是MLG最艱難的時光。


喜歡研究電競歷史的人們都知道,CGS賽事最終沒有像他們吹牛那樣擊敗美職棒(譯者注:CGS賽事在金融危機下倒塌)。經過兩年的競爭,反倒是體量更小的MLG前景光明。


「我們不得不從頭到腳審視自己,兩年後,我們被投資者詢問有無出售聯盟的興趣,他們有關係也有錢,但我們相信自己才是更瞭解消費者的人。」


2006年,MLG與著名廣播集團NBC體育達成了重要協議,這對當時尚未聞名的電子競技行業來說是一項突破性的舉措。通過在受眾更廣的平台播放,電子競技在西方世界首次嘗到了被主流媒體報導的風采。


Sepso說:「我們當時為《光環》錄制了整個2006 MLG PRO巡回賽,並將它們分割成每份一小時的節目,當時每周播放一次。」多年後,人們問電子競技什麼時候能登上主流電視節目,但我們當時已經做到了,這比現在要困難得多。


2008年發生了嚴重的金融危機,扼殺了之前市場上所有的電子競技泡沫。當時MLG正在與更大體量的媒體討論電競賽事能否擴張到更大的水平,但理所當然地失敗了。


Sepso甚至在那一時期辭去了自己在MLG的職務。在他著眼於探尋其他商業機會的同時,也會偶爾回公司露個面,那段休息時間對他個人的提升有很大幫助,也使他收穫了一些感悟。


「在那之後,我感受到為了真正使MLG成長,我們不能全盤依靠其他第三方為我們提供賽事的生態系統。我們不得不著手建立我們的在線賽事平台與相應的直播機構。當時Youtube還在萌芽階段,Twitch也還不存在。」


他補充說:「這最終導致了我們籌集的資金更多地用於媒體與數字層面建設,而不是電競聯賽的本體。這是MLG必要的過渡時刻。」


MLG的第二個高光時刻很快來臨——被動視暴雪看中。在動視暴雪收購下,MLG成為OWL、CDL的主要組織者,並因此而聲名顯赫。這筆收購在雙方精密的計劃下推進,花了一大段時間才完成。決心靠攏動視暴雪,源於Sepso他們在整個行業中發現的重要問題。


在2012-2013年這個週期,Sepso察覺到MLG必須擴大自己的體量,成為電競產業鏈中的重要部分:「如果我們不能在產業鏈中佔據一定地位,那麼MLG的運作會發生極大挑戰。」


他補充說到:「我們早期嘗試了引入《使命召喚》競技,當時我意識到我們有兩條路可走:一是建立一個自己的直播渠道,像是電競版的ESPN;二是成為電競賽事的第一方,擁有一款自己的電競遊戲。」


在MLG進行深入研究的時候,動視暴雪CEO Bobby Kotick給Sepso打了電話,Sepso回憶說:「我們當時進行了高級別的會談,動視暴雪方面表示他們一直在觀察MLG的動向,認為MLG終將成為一個大公司,但現在MLG沒有自己的遊戲,如果與動視暴雪合作,它們能為我們做到這點。」


MLG與動視暴雪成功結緣,使它們變相踏入了第一方賽事的行列。這麼多年來,Sepso研究過許多體育賽事,他認為像NFL、NBA這樣特許經營模式的聯賽商業結構,才是電競聯賽的正確方向。由此,Sepso開始著手處理新的業務,佈置OWL與CDL兩大聯賽。而在動視暴雪工作第一天,他受Kotick的委託,開始建立用於電競賽事的類NFL聯賽系統與類ESPN的轉播模式。


Sepso說:「不能說守望先鋒聯賽是我創建的,我只是為守望先鋒聯賽的規劃提供了一個藍圖。把電競體育聯賽的概念引入動視暴雪,同時吸納了一批相關領域的專業人員為我們工作。」


特許經營制度聯賽取得了重大成功,OWL售出了大量的隊伍與廣告席位,簽下了高價轉播權。不久後,歐美的LEC與LCS聯盟也轉變為特許經營制度。以這次賽事組織的經歷為靈感,Sepso著手從動視暴雪中撤出,創立了Vindex公司。


Vindex的定位更像是一家顧問公司。向職業聯賽、遊戲廠商提供創意、戰略咨詢、技術和直播相關服務。如今,Vindex已經吸引了許多原屬MLG的員工回歸團隊,以及許多非電競領域中經驗豐富的工作人員。


這家公司是Sepso的新開始,除了繼續運營顧問業務以外,他們將著眼於基層電競環境,幫助外來資本理解電競賽事的系統與投資價值。


這是他們的下一步,也可能是歐美電子競技界的下一步。


文章來源:陀螺電競

Image by N N

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